Legaltech startup Afriwise ontsluit wetgeving in sub-Sahara Afrika

Uit De Juristenkrant nr. 393 van 11 september 2019

Vijftien jaar lang was Steven De Backer zakenadvocaat in Afrika. Twee jaar geleden gooide hij het roer om en richtte de legaltech startup Afriwise op. Doel: bedrijven en advocaten via online abonnementen de actueelste stand van zaken geven over de wetgeving en juridische praktijk in de landen van sub-Sahara Afrika. Zijn startup won daarvoor vorige week de prestigieuze ‘Innovation award’ op de African Legal Awards. ‘Het potentieel voor legaltech in Afrika is gigantisch.’

Gepubliceerd op 12-09-2019

Ruth Boone

Steven De Backer studeerde rechten aan de universiteit Gent, en was daar na zijn studie een tijdje verbonden aan het toenmalige Centrum voor recht en IT. Maar de roots lonkten - De Backer groeide op in Congo - en dus trok hij in 2003 naar Tanzania en later naar Zuid-Afrika, als zakenadvocaat gespecialiseerd in mijnen en overheid. ‘Ik heb daarna twee jaar consulting gedaan. Het idee voor online informatieverstrekking rijpte over de jaren; elke keer opnieuw stelde ik vast hoe moeilijk het is om een duidelijk antwoord te krijgen op soms simpele vragen over de juridische toestand in diverse Afrikaanse landen. De toegang tot wetgeving is in sub-Sahara Afrika zeer divers. Tanzania is Kenia niet. In een aantal landen, zoals Zuid-Afrika is de wetgeving zeer goed ontsloten, en ook in Kenia en Nigeria is veel info te vinden. Maar in landen zoals Tanzania, Congo, Zimbabwe zijn er nauwelijks lokale databases. Het Staatsblad wordt soms pas na maanden geüpdatet, er is geen consolidatie van wetgeving, en ook de websites van de parlementen zijn niet up to date. Lokale advocaten plakken bij wijze van spreken een blaadje met de nieuwe wetgeving in hun oude wetboek. Je moet alles zelf from scratch opzoeken. Rechtsleer is er vaak nauwelijks. Bovendien verschilt de praktijk soms van de wettekst.’

de-backer-9
(c) Wouter Van Vaerenbergh

‘Voor onze online informatieverstrekking werken we samen met lokale advocaten. Hun kennis van het terrein is onontbeerlijk. Zij gebruiken ook vaak hun connecties, bijvoorbeeld bij regulerende overheden, om te weten te komen welke nieuwe wetgeving in voege is getreden of er aan zit te komen. We werken samen met een honderdtal lokale advocaten in vijftien landen. In onze database zitten nu zo’n 2.000 vragen per land in heel diverse rechtsdomeinen, van milieu over arbeidswetgeving tot openbare aanbestedingen en vennootschapsrecht. Elke maand zijn er tientallen updates. Via artificiële intelligentie en technologie filteren we volgens de noden van de klanten. Het is ook een wederkerig systeem; zij kunnen ons nieuwe vragen stellen. De database groeit constant.’

Street lawyers

  198